La Tierra está girando más rápido ahora que en los últimos 50 años

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Desde el momento en que los relojes atómicos comenzaron a usarse ampliamente en la década de 1960, los cronometradores de la Tierra han tenido que agregarles un “segundo intercalar” ocasional para mantenerlos sincronizados con la hora solar. El tiempo solar está determinado por la posición de la Tierra en relación con el Sol, la Luna y las estrellas.

Un segundo se define por los relojes atómicos como 9.192.631.770 períodos de la radiación emitida por un átomo de cesio-133 a medida que pasa entre los dos niveles hiperfinos de su estado fundamental. Durante los últimos 50 años, la Tierra ha tardado un poco más de 24 horas, o 86.400 segundos, en completar una sola rotación sobre su eje, y debido a esto, los cronometradores han agregado 27 “segundos intercalares” a los relojes atómicos desde la década de 1970.

Los segundos intercalares se agregan a las 23 horas, 59 minutos y 59 segundos de la hora universal coordinada (UTC), generalmente el 30 de junio o el 31 de diciembre. Los segundos bisiestos se agregaron el 30 de junio tanto en 2012 como en 2015, y la última vez que se agregó un “segundo bisiesto” fue en la víspera de Año Nuevo de 2016, cuando los relojes de todo el mundo se detuvieron por un segundo.

Los segundos bisiestos se agregan simultáneamente en todo el mundo, por ejemplo, el segundo bisiesto agregado el 31 de diciembre de 2005, ocurrió a las 23:59:60 UTC, 18:59:60 (6:59:60 pm) en la hora estándar del este de EE. UU. y 1 de enero de 2006, 08:59:60 (am) en la hora estándar de Japón.

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Debido a COVID-19, 2020 ya era un año muy extraño, y luego comenzó a suceder algo realmente extraño: en lugar de desacelerarse, como lo había hecho en el transcurso del siglo pasado, la rotación de la Tierra se aceleró. Ahora se necesitan un poco menos de 24 horas para completar una rotación completa, y los cronometradores del Servicio Internacional de Sistemas de Referencia y Rotación de la Tierra (IERS), con sede en París, se enfrentaron a la decisión de agregar un “segundo intercalar negativo”, que ha nunca se ha hecho antes.

El cambio a una rotación más rápida se produjo a mediados de 2020, en julio. El 19 de julio de 2020 fue el día más corto registrado, 1.4602 milisegundos menos que 24 horas completas. (Un milisegundo es 1/1000 de segundo). De hecho, 28 días de 2020 establecieron récords para el día más corto, cada uno superando al poseedor del récord anterior para el día más corto, que ocurrió en 2005.

El científico investigador principal del Grupo de Tiempo y Frecuencia del Laboratorio Nacional de Física del Reino Unido dijo recientemente al periódico The Telegraph: “Ciertamente es correcto que la Tierra esté girando más rápido ahora que en cualquier momento de los últimos 50 años. Es muy posible que un salto negativo se necesitará un segundo si la velocidad de rotación de la Tierra aumenta más, pero es demasiado pronto para decir si es probable que esto suceda”.

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En julio de 2020, IERS anunció que no agregarían un segundo intercalar negativo el 31 de diciembre de 2020, sin embargo, su próxima oportunidad para agregar un segundo intercalar negativo es el 30 de junio de 2021.

Los científicos planetarios no están preocupados por la aceleración; han aprendido que hay muchos factores que tienen un impacto en el giro planetario, incluido el tirón de la luna, los niveles de nevadas, la erosión de las montañas y posiblemente el calentamiento global. Los informáticos, por otro lado, tienen más de qué preocuparse, ya que gran parte de la tecnología moderna se basa en lo que se puede describir como “tiempo real”.

El 1 de julio de 2012, se agregó un segundo intercalar y derribó muchos de los sitios web más populares del día, incluidos Reddit, FourSquare, Yelp, LinkedIn, Gawker y Qantas.

El segundo extra confundió a los servidores de muchas empresas, que esperaban que cada minuto durara 60 segundos, y no 61 segundos. Un comentarista del subreddit de programación escribió recientemente: “Nunca ha habido un segundo intercalar negativo, y si hay uno, todos los que se ocupan del código NTP o de cronometraje del kernel esperan que sea un espectáculo de mierda atroz”.

Pero, ¿por qué es tan importante?

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En promedio, los días de hoy son 0,5 segundos más cortos que 24 horas completas, y aunque es probable que no notes el efecto tu mismo, tiene un impacto enorme en los satélites, equipos de telecomunicaciones y computadoras, todos los cuales requieren ese tiempo solar para coincidir con el tiempo marcado por los relojes atómicos.

Los programadores de software tienen dificultades para lidiar con los segundos intercalares positivos o negativos porque hacen que el tiempo parezca ir hacia atrás o hacia adelante. Para los mercados financieros de EE. UU., la adición de un segundo intercalar se produce durante un día de negociación y puede causar estragos.

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