Los científicos ahora pueden cultivar madera en un laboratorio sin cortar un solo árbol

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La ironía del mundo es que casi todas las reuniones y conferencias de ‘salvemos los bosques’ se llevan a cabo dentro de una habitación bien amueblada que está decorada con muebles hechos de la tala de árboles. El mercado de productos derivados de la madera se situó en 631 mil millones de dólares en 2021 y, a pesar de todos los esfuerzos que los ambientalistas han estado realizando para evitar las actividades de deforestación, se espera que cruce la marca de 900 mil millones de dólares para 2026. Entonces, ¿ya perdimos la pelea? para salvar nuestros bosques?

Bueno, todavía no porque hay una nueva solución que promete acabar con nuestra necesidad de talar árboles. Un equipo de investigadores del MIT afirma que la madera cultivada en laboratorio puede reemplazar los productos que impulsan la deforestación hechos de madera real. Han desarrollado una técnica mediante la cual se puede producir madera de cualquier forma y tamaño, por lo que, por ejemplo, si necesita una nueva silla de madera, utilizando la técnica del investigador, puede crearla en un laboratorio sin cortar un solo árbol.

Wood

¿Cómo crearon los investigadores madera en un laboratorio?

Los investigadores del MIT realizaron un experimento que dio propiedades similares a las de las células madre a las células vegetales normales. Extrajeron células de las hojas de una planta con flores llamada zinnia común (Zinnia elegans) y luego las almacenaron en un medio líquido durante un par de días. En el siguiente paso, los investigadores trataron las células vegetales con un medio a base de gel enriquecido con nutrientes y hormonas.

Después de algún tiempo, las células dieron origen a nuevas células vegetales. Los investigadores también notaron que al cambiar la concentración hormonal en el medio de gel, podían controlar las propiedades físicas y mecánicas de las células recién cultivadas. Durante los experimentos, el material vegetal que contenía altas concentraciones de hormonas se volvió rígido.

“En el cuerpo humano, tienes hormonas que determinan cómo se desarrollan tus células y cómo emergen ciertos rasgos. De la misma manera, al cambiar las concentraciones de hormonas en el caldo nutritivo, las células vegetales responden de manera diferente. Con solo manipular estas diminutas cantidades químicas, podemos provocar cambios bastante dramáticos en términos de resultados físicos”, dijo la investigadora principal, Ashley Beckwith, al explicar el papel de las hormonas en el crecimiento de las células vegetales.

Además, Beckwith y su equipo también pudieron imprimir en 3D estructuras diseñadas a medida a partir de las células cultivadas en el gel utilizando un método de bioimpresión 3D. Durante tres meses, el material vegetal impreso en laboratorio se incubó en la oscuridad y los resultados fueron sorprendentes. La madera de laboratorio no solo logró sobrevivir, sino que también creció al doble de la velocidad de un árbol normal.

Shining Through

Cultivar muebles en el laboratorio también es libre de desperdicios

Una estimación sugiere que el proceso actual de fabricación de muebles conduce a la pérdida de alrededor del 30% de la madera total como desecho. Curiosamente, la técnica de bioimpresión 3D sugerida por los investigadores del MIT no genera ningún desperdicio y puede emplearse para producir material vegetal de cualquier forma y tamaño. «La idea es que puede cultivar estos materiales vegetales exactamente en la forma que necesita, por lo que no necesita hacer ninguna fabricación sustractiva después del hecho, lo que reduce la cantidad de energía y desperdicio», dijo Beckwith.

Por ahora, los científicos han podido demostrar que el material vegetal se puede cultivar en un laboratorio y sus propiedades mecánicas se pueden manipular, pero el estudio aún se encuentra en su fase inicial. Se requieren más investigaciones y experimentos antes de que la técnica pueda desarrollarse más y emplearse para producir muebles 3D en el laboratorio a escala comercial.

Aunque todavía está en sus inicios, esta investigación demuestra que los materiales vegetales cultivados en laboratorio se pueden ajustar para que tengan características específicas, lo que algún día podría permitir a los investigadores cultivar productos de madera con las características exactas necesarias para una aplicación en particular”, dijo el autor principal y científico Luis Fernando Velásquez-García afirma.

Cada año, los humanos cortan alrededor de 15 mil millones de árboles. Esta deforestación masiva es la causa principal de muchos problemas relacionados con el cambio climático que enfrenta nuestro mundo en este momento. Si tiene éxito, la madera cultivada en laboratorio puede ayudarnos a deshacernos de la deforestación de una vez por todas. Esperemos que esto se haga realidad pronto.

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