¿Cómo funciona el piloto automático de un avión?

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¿Imaginas poder dejar pequeños recordatorios para que tu cuerpo haga tareas diarias sin que tu tengas que acordarte?

Algo así es como funciona el piloto automático de avión.

El piloto automático nació por la necesidad de mantener controlados los ejes del avión longitudinal, vertical y transversal durante periodos de tiempo prolongados para que los pilotos pudieran centrarse en otros aspectos y tareas a bordo. 

Dependiendo del modelo de avión, éste puede desempeñar un buen número de tareas, como mantener una altitud, ascender o descender, mantener un rumbo, interceptar una trayectoria, ejecutar una ruta completa de vuelo o volar una aproximación de precisión, entre otras.

Cada una de esas tareas son planificadas, especificadas y solicitadas de manera manual por el piloto, ya que el piloto automático no puede decidir por su cuenta y de manera independiente a dónde tiene que dirigir el avión, ni a qué velocidad o qué ruta.

Por eso, antes de despegar, los pilotos tienen que facilitarle toda la información necesaria al FD (Flight Director), el cerebro del piloto automático. El FD utiliza todos esos datos introducidos y además, recopila información de otros sistemas, como el Air Data Computer (ADC) quién determina  las velocidades a implementar.

Esto no quiere decir que el piloto automático pueda analizar e interpretar por su cuenta los datos que se introducen en él, solamente se limita a cumplir con las tareas que tiene encomendadas.

En definitiva, el piloto automático es una gran ayuda para los pilotos. Pero, aunque ya se han realizado algunas maniobras de aterrizaje totalmente automáticas, el despegue y aterrizaje la siguen ejecutando los pilotos de manera manual en la inmensa mayoría de los casos. 

El primer piloto automático de avión  se desarrolló en 1912 por Sperry Corporation, detrás de la que encontramos al inventor norteamericano Elmer Ambrose Sperry. Este hombre fue coinventor junto con el físico alemán Hermann Anschütz-Kaempfe del girocompás, en esencia un tipo de giróscopo moderno (o giroscopio), que indica el norte geográfico (que no el magnético, ojo).

Este sistema demostró su funcionamiento en un vuelo real en 1914. El sistema en sí era bastante sencillo: se conectaban un indicador de altitud giroscópico y una brújula al timón, elevadores y alerones, que estaban operados hidráulicamente (el sistema hidráulico mueve unos actuadores, que a su vez mueven los tres tipos de superficies de mando y control principales: timón de cola, elevadores de cola y alerones de las alas, que permiten que el avión cambie de dirección).El primer sistema de piloto automático de avión se presentó en 1912. En 1920 se empleó por primera vez en un buque.

Botones y controles del piloto automático

Existen diferentes botones y controles que poner en funcionamiento el modo automático de algunas funciones. Te explicamos cuáles son algunos de ellos.

  • Para mejorar el control de la ruta
    • FD: visualización de la navegación
    • HDG: indica el rumbo
    • NAV: navegador
    • ALT: indica al piloto cómo hacer seguimiento de la altitud
  • HDG Knob: para controlar la dirección
  • APPR: para la aproximación
  • LVL: mantiene el avión nivelado
  • SPD MACH: activa el control de velocidad

¿Dónde se encuentra el piloto automático?

El piloto automático moderno se integra dentro del Sistema de Gestión de Vuelo (FMS). Este forma parte de la electrónica de la aeronave, que en aviación se denomina aviónica.

Este sistema viene a ser como un ordenador con el que se coordinan las diferentes fuentes de información de posición, se calcula una posición media lo más exacta posible y se gestiona la ruta y los parámetros que el piloto ha programado.

El Piloto Automático permite gestionar rumbo, altitud y velocidad.

Para poder controlar el sistema, este viene conectado al MCDU. Este lo forma un conjunto de teclado y pantalla para visualizar los distintos parámetros y gestionar el sistema. Además, cuenta con su propio panel de control donde se visualizan o programan los valores de rumbo, velocidad, altitud, etc…

Aunque los aviones están equipados con todos estos dispositivos electrónicos, siguen equipados con los sensores, mecanismos y actuadores convencionales. Pero el piloto automático permite volar de manera más segura y eficiente.

¿Estaremos próximos a ver un avión completamente automático? 

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