Astrónomos fascinados con «la mayor explosión de rayos gamma jamás vista» después de la posible muerte de una estrella

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Los astrónomos de todo el mundo han calificado al suceso como el «destello de luz más brillante jamás visto». El mismo ocurrió a una distancia que los expertos estiman en unos 2.400 millones de años luz de la Tierra. Los astrónomos creen que fue causado por la muerte de una estrella, que al colapsar en una supernova para luego convertirse en un agujero negro.

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Foto: NoirLab

Esta especie de «fogonazo» de rayos gamma, que es la forma más intensa de radiación electromagnética, fue observado por primera vez por los telescopios en órbita terrestre el domingo pasado. Aún queda luz residual que sigue siendo estudiada y seguida minuto a minuto por científicos de todo el mundo.

El astrofísico Brendan O’Connor explicó que estos brotes de luz, que duran varios minutos, tienen su origen en la muerte de estrellas gigantes, las cuales son 30 veces más grandes que el Sol.

La estrella explota y se convierte en una supernova, antes de colapsar y formar un agujero negro. La materia forma entonces un disco alrededor del agujero negro, la cual es absorbida y liberada como energía que viaja al 99,99% de la velocidad de la luz.

Al colapsar la estrella, la misma «liberó fotones con un récord de 18 teraelectronvoltios de energía», un número de magnitud récord que impactó en las comunicaciones de onda larga en la atmósfera terrestre.

«Está batiendo récords, tanto en la cantidad de fotones como en la energía de los fotones que nos llegan», dijo O’Connor, que hizo nuevas observaciones del fenómeno con instrumentos infrarrojos en el telescopio del Observatorio Gemini Sur, en Chile.

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Observatorio Gemini Sur, Chile. Foto: NoirLab

«Algo tan brillante, tan cercano, es realmente un acontecimiento único en el siglo», añadió el astrofísico. «Los brotes de rayos gamma en general liberan en cuestión de segundos la misma cantidad de energía que nuestro Sol ha producido o producirá en toda su vida, y este evento es el brote de rayos gamma más brillante que se recuerde», afirmó el experto.

La llamarada, denominada GRB221009A, fue observada el domingo por la mañana (hora de la costa este de Estados Unidos) por numerosos telescopios, entre ellos varios de la NASA. O’Connor, afiliado a la Universidad de Maryland y a la Universidad George Washington, continuará rastreando el espacio durante las próximas semanas en busca de los signos distintivos de las supernovas para confirmar las hipótesis sobre el origen del destello.

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